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Elmer Bennett, un base de excepción

Nacido en el país de la mejor liga del mundo de baloncesto (NBA), el estadounidense Elmer James Bennett (13 de febrero de 1970 en Evanston, Illinois) probaría durante varios años en su país sin tener suerte. España le abrió la puerta de la que fue su mejor etapa como jugador de baloncesto y terminó retirándose en el Cajasol.

Paco C. de la Villa. Ya durante el instituto apuntaba maneras cuando jugaba en el Bellaire de Texas, incluso llegó a ser nombrado Mister Basketball de ese mismo estado en la temporada 87-88. Luego, durante cuatro años, jugó en la NCAA (Asociación Nacional Colegiada de Atletismo) para Notre Dame University.

El base americano fue elegido por Atlanta Hawks en el puesto 38 del draft de 1992, el mismo año en que el mítico Shaquille O’Neal consiguió el primer puesto. Sin embargo no pudo alcanzar un contrato NBA y tuvo que curtirse en la CBA, liga de baloncesto profesional en Estados Unidos que sirve como instrumento para desarrollar talentos que puedan nutrir a las franquicias NBA.

Durante su etapa en la CBA consiguió grandes actuaciones provocando que varios equipos de la NBA mostraran su interés y les ofrecieran contratos de temporero, incluso en el mismo año, pero fue cortado sin debutar. A su vuelta a la CBA logró ser campeón y MVP de la competición con el Oklahoma City Cavalry.

Una vez conseguido el campeonato parecía que la carrera de Bennett iba camino de subir peldaños sin listón alguno pero en la siguiente temporada, tras haber sido temporero en cuatro equipos NBA en los que no tuvo continuidad, decidió probar suerte en el continente europeo, concretamente en España.

De novato a profesional gracias a la ACB

Tras no triunfar en su país de nacimiento, el estadounidense puso rumbo a España en la temporada 97-98 recalando en el Tau Vitoria. El club donde más tiempo estuvo fue también, sin duda, donde más maduró personal y profesionalmente. Se convirtió en un base rápido y anotador, sobretodo de tiro exterior.

Todas estas virtudes sirvieron de ayuda al Baskonia para conseguir triunfos tan importantes como la Copa del Rey (1999, también elegido MVP, y en 2002), la Liga ACB en la temporada 2001-2002 donde fue elegido MVP y subcampeón de la Euroliga en la 2000-2001 tras perder con el Kinder Bolonia en el último partido.

De una ciudad volcada con el baloncesto a otra donde el fútbol eclipsa los demás deportes. En la campaña 2003-2004 ficha por el Real Madrid, parecido al equivo vasco en su ambición por conseguir títulos. Logró ser campeón de la Liga ACB en la temporada 2004-2005.

Y ya en la siguiente temporada ganó la Eurocopa de la FIBA con el Joventut de Badalona. Fue el culmen de una etapa donde destacó como uno de los mejores bases de la ACB en la última década siendo líder de asistencias de la Liga durante cinco temporadas (cuatro de ellas consecutivas) además de compañero y quizás maestro de los bases españoles José Manuel Calderón y Ricky Rubio.

Repescado y retirado en Sevilla

Con la Penya no renovó por sentirse incapacitado de jugar una temporada entera con un club debido a su edad. Por ello, se llevó siete meses entrenando y jugando solo y con sus amigos, además de escuchar ofertas de diferentes equipos hasta que en enero de 2008 ficha por el Cajasol.

Se convirtió en un jugador muy importante para el equipo sevillano ya que fue pieza clave al final de temporada tras evitar el descenso a la LEB. En el difícil Pabellón Buesa Arena de Vitoria frente al Tau, el Cajasol dejó resuelta su permanencia y Elmer Bennett se convirtió en el director de juego logrando 17 puntos de anotación y 23 de valoración. Además, el equipo pudo volver a jugar en Europa tras la salida del Akasvayu Girona por motivos económicos.

Pero en la temporada 2008-2009, con tan solo cuatro partidos transcurridos de la Liga ACB, el jugador estadounidense de 38 años anunció su retirada. Bennett no conseguía los números que en las últimas campañas le habían distinguido como un base de excepción y el mismo se consideraba en un nivel por debajo del que se exigía.

Tras más de dos décadas de trayectoria como jugador profesional de baloncesto, Elmer Bennett dejaba de jugar agradeciendo a los entrenadores que tuvo y a las ciudades por las que pasó, especialmente las de España, país que considera su segunda casa. Desde entonces, el ex jugador se encuentra a Estados Unidos con su familia aunque no descarta seguir vinculado al baloncesto.

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Paco Cordero

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